望远镜|恒星爆炸转瞬即逝的瞬间——天空中又有一颗星星消失

从行星状星云ESO577-24发出的微弱的、短暂的光芒只持续了很短的时间——大约10000年,这从天文学的角度来说只是一瞬间。ESO的超大型望远镜捕捉到了这层发光的电离气体——这颗垂死恒星的最后一口气,在这张照片的中心可以看到它爆炸后的残骸。恒星死前抛射出的球状气团在磁场压力的作用下变成环形,随着这个行星状星云的气态外壳慢慢膨胀颜色逐渐变暗,它将慢慢的从天幕中消失。


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行星状星云ESO577-24爆炸后抛射出的物
这张图片主要是行星状星云ESO577-24爆炸后抛射出的物质逐渐扩散到太空中。这个行星状星云是一颗死去的巨大恒星的遗骸,爆炸后它的外层已经消失,留下了一颗小而炽热的白矮星。


望远镜|恒星爆炸转瞬即逝的瞬间——天空中又有一颗星星消失
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红巨星是演化到生命末期的垂死恒星,体积会发生膨胀,并将外层物质向外太空抛射。质量在太阳的9至40倍之间的恒星,在耗尽了核心的氢燃料之后,燃烧将会移至核心外围的氢气层。因为惰性的氦核本身没有能源,便因为重力而收缩并被加热,在上面的氢也会跟着一起收缩,因此融合的速度会增加,产生更多的能量,导致恒星变得更为明亮(比原来亮1,000~10,000倍)并且使体积膨胀。体积膨胀的程度超过发光能力的增加,因此表面的有效温度下降。表面温度的下降使得恒星的颜色倾向红色,因此称为红巨星。这颗垂死恒星的炽热核心发出的紫外线强度足以电离这些喷射出来的物质并使它们发光。其结果就是我们所看到的行星状星云——这是一颗古老恒星生命终结时的最后、短暂的证明。


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只有通过强大的望远镜才能看到ESO577-24的幽灵般的光芒。随着白矮星冷却,星云将继续扩展到太空,慢慢地从天幕中消失。