给外星人发信号的望远镜,被两根钢缆砸报废了

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阿雷西沃望远镜(图片来源:Wikipedia)在FAST投入运行之前,位于波多黎各的阿雷西沃望远镜一直是全球最大的单口径望远镜,它帮助人类取得了一系列意义非凡的天文学发现,还成为向外星生命发送信号的窗口。但在工作57年后,因为两根钢缆断裂造成的损坏,这座望远镜不得不面临关停的命运。位于加勒比地区波多黎各的阿雷西沃望远镜口径305米,从建成的1963年起,直到FAST建成的2016年,这53年间,它一直都是世界上最大的单口径望远镜。57年来,阿雷西沃望远镜发现了脉冲双星系统,并由此间接证明了引力波的存在;首次对小行星进行成像;发现了首批系外行星;还参与了外星人搜寻,向太空发射信号,试图和潜在的外星生命交流……而现在,它却因为两根钢缆断裂造成的损坏,不得不面临关停的命运。虽然305米口径算得上是庞然大物,但庞大的面积带来的是防护的困难。对于新建成的FAST,尚且需要贵州气象部门用高炮,火箭弹人工除雹来保护;而对于缺乏经费,已经50多岁并且在海岛上常常遭遇飓风的阿雷西沃望远镜来说,情况更加危急。而今年8月和11月,两根支撑钢缆的相继断裂,给阿雷西沃望远镜造成了致命的损坏。断裂的钢缆砸向反射镜面,甚至从破口里看到反射面下的绿色植被。给外星人发信号的望远镜,被两根钢缆砸报废了
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阿雷西沃最新卫星照片,可以看到缺口下方的绿色植被(图片来源:Planet Labs, Inc。)经过美国国家科学基金会(NSF)的评估,目前情况下,仅仅是对阿雷西沃望远镜的修复都可能产生毁灭性的后果。出于安全考虑,他们决定让阿雷西沃望远镜——天文学史上最具代表性和最具科学价值的望远镜之一——退役。消息一出,一场以#WhatAreciboMeansToMe为标签的活动在推特上立即兴起。大量天文学家、工程师还有其他科学家,都在分享他们职业生涯中和阿雷西沃望远镜的故事。而在阿雷西沃57年的历史中,它也为天文学做出了许多贡献。57年的天文发现1963年,美国国防部出于发展弹道导弹防御系统的目的,资助了阿雷西沃望远镜的建设。因此,阿雷西沃和FAST在结构上存在显著差异:前者悬挂在反射面上方的科学平台具有发射无线电波的能力,因此重量达到了900吨,对结构强度产生了巨大的挑战。不过也正是因为发射无线电波的能力,阿雷西沃望远镜可以按照雷达模式工作——发射无线电波,并检测返回的无线电波——也正因此,它成为了第一个可以直接对小行星成像的望远镜。除了雷达天文学,在射电天文学的范畴,即单纯接收电磁波的方式进行工作,它也是世界上最优秀的望远镜之一。1964年4月,在望远镜刚刚投入使用时,戈登·佩滕吉尔(Gordon Pettengill)的团队就利用它将水星的自转周期从59天修正到88天。1968年,洛夫莱斯(Lovelace)等人发现了蟹状星云脉冲星33毫秒的周期,为证实中子星的存在提供了坚实的证据。1974年,赫尔斯(Hulse)和泰勒(Taylor)用它发现了包含PSR B1913+16的脉冲双星系统,这个脉冲双星系统的公转周期存在慢慢减小的趋势。他们利用引力波辐射能量的说法成功解释了这种现象,间接证明了引力波的存在。赫尔斯和泰勒也因此获得了1993年诺贝尔物理学奖。